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Cet oiseau peut voler 200 jours sans jamais se poser

Crédits : Paul F Donald/Flickr

Des chercheurs de la Station Ornithologique Suisse ont fait une incroyable découverte. Et pour cause, le martinet à ventre blanc serait capable de voler pendant six mois sans jamais se poser.

Une découverte tout bonnement exceptionnelle

Une étude publiée dans la revue Nature Communications et réalisée par des chercheurs de la Station Ornithologique Suisse à Sempach montre que le martinet à ventre blanc peut passer six mois dans les airs sans jamais se poser. Pour arriver à cette découverte, les chercheurs ont sélectionné trois spécimens. Ils les ont équipés de géolocaliseurs miniaturisés d’un poids de un gramme seulement. Les instruments ont ensuite été récupérés l’année suivante, après le retour des oiseaux.

Après avoir été relâchés, les trois martinets ont migré en Afrique de l’Ouest où ils ont passé la saison froide avant de revenir sur leurs sites de nidification en Suisse. Leur périple commencé en 2012 a été enregistré par les géolocalisateurs. Ces derniers ont saisi les données de la luminosité ainsi que de l’activité des oiseaux (phases de battement d’ailes et phase de repos). Ainsi, les chercheurs ont pu constater que les martinets à ventre blanc pouvaient passer jusqu’à 200 jours et nuits dans les airs, se nourrir et dormir sans jamais se poser.

« Jusqu’à maintenant, une activité de locomotion aussi durable n’avait été observée que chez des animaux vivants dans l’océan », a expliqué Felix Liechti, de l’Institut ornithologique suisse. C’est incroyable, vraiment incroyable. Nous savions que les martinets peuvent voler sur de longues périodes, mais 200 jours, c’est vraiment impressionnant », a ajouté Carsten Egevang du Greenland Institute of Natural Resources cité par le New Scientist.

oiseau martinet à ventre blanc
Crédits : BetacommandBot/Wikimedia Commons

Mais comment est-ce possible ? 

Comment ces oiseaux font-ils pour ne jamais se poser ? Ils parviennent d’abord à se nourrir en vol en attrapant des insectes. Ensuite, ils auraient mis au point une technique pour dormir tout en planant.

« On suppose que les oiseaux ‘dorment’ seulement quelques secondes ou utilisent seulement une moitié de leur cerveau pendant que l’autre moitié se repose », comme le font les dauphins, indique Felix Liechti. Ils minimiseraient également leurs dépenses d’énergie en réduisant leur vitesse de vol entre 30 et 36 km/h. Mais il se pourraient également qu’ils parviennent à rester éveiller durant plusieurs dizaines de jours de suite.

« Ce que tout ce travail nous révèle, c’est que lorsque les animaux peuvent s’adapter pour rester éveillés, l’évolution le leur permet. Je pense que l’idée que les martinets doivent dormir et qu’ils dorment donc en volant est incorrecte », explique ainsi Jerry Siegel de l’Université de Californie cité par le New Scientist.

La découverte est quoi qu’il en soit révolutionnaire pour les ornithologues. En effet, elle place les martinets à ventre blanc à un niveau d’exception dans le monde des oiseaux.

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